丰田“友情收购”波士顿动力,汽车公司更适合造机器人?

日前,外媒消息称 Google 旗下波士顿动力机器人公司将被丰田收购,交易基本完成。丰田这家近百年的汽车公司为何要收购一家DARPA (美国国防部先进研究项目局)背景的机器人公司,外界纷纷进行解读。机器人+汽车,大家首先想到的是自动驾驶,但根据丰田此前的研究背景,它的计划似乎不止于此。能够造钢琴的摩托车公司雅马哈,技能花式多样在日本并非特例。

丰田和波士顿动力更配

丰田“友情收购”波士顿动力,汽车公司更适合造机器人?

谷歌为何要出售这个这么出色的机器人部门?波士顿动力的代表作之一Atlas是一个能自由行走的人形机器人,能够在崎岖的雪地行走,摔倒后自己站起来,还能推门走路等全身协同操作,谷歌方面表示,包括这家昂贵的机器人公司很难在近期带来商业利益。那么,丰田为什么还要“友情接盘”?合适。在谷歌里面,无法短期内带来商业回报的子公司不止波士顿动力一家,像DeepMind等也是同样的。但DeepMind和波士顿动力不同的事,DeepMind深厚的图像识别深度学习技术与谷歌核心业务契合度更高。谷歌作为搜索巨头,以及进军智能家居智能驾驶,它希望得到的是方面已用的轮式机器人,这与追求双足自由行走的波士顿动力产生矛盾。

某位专家曾表示,双足机器人除了在医疗领域又明显的商业用途,在其他领域几乎没有什么用处。

去年12月,丰田汽车公司(TOYOTA)宣布成立一家名为丰田研究院(TRI)的新公司,专注研发人工智能和机器人这两个方面。2016年1月,丰田研究院正式在硅谷成立,其大部分研发的技术跟汽车有关,但另一个重要方向是家用人工智能产品——这在未来可能跟日本助老助残机器人业务发展有关。丰田公司机器人部门总经理Akifumi Tamaoki曾表示,我们正在为应对未来衰老做准备,届时人们可能无法开车,或他们需要人工智能帮助他们开车。然而,一旦他们离开汽车,可能需要陪伴机器人的帮助,比如生活上的辅助。

说到底,除了无人车,就是希望打造出满足助老助残市场需求的医疗机器人。

丰田“友情收购”波士顿动力,汽车公司更适合造机器人?

如上图所示,是丰田研究院三大硬性规定,除了前面两条对辅助驾驶的描述,更重要的是第三条:将丰田室外交通的技术经验转化为室内产品的移动能力。日本老龄化严重,未来老人无法自由行动时,生活谁来照拂?丰田正是瞄准了这个需求,希望实现人们全方位自由行走的愿景。在收购波士顿动力之前,丰田就已作出相关的努。比如:丰田可穿戴设备Project BLAID。

Project BLAID是一款可穿戴设备,能够帮助盲人安全行走。它像颈枕一样立于用户的肩膀之上,利用摄像头帮助盲人识别卫生间、电梯、楼梯和房门。该设备是对导盲犬、手杖和其他盲人导航类辅助设备的补充。Project BLAID是丰田Partner Robot规划的一部分。自2000年以来,丰田已利用Partner Robot研发了能够捡起并携带物体,能够交谈并弹奏乐器的机器人。

此外,丰田还研发了生活辅助机器人(HSR)。HSR动作敏捷,其圆筒形小型轻量机身中装有可收纳的机械臂,因此可以完成“捡起地上的物品”或者“从架子上取东西”等工作。自2012年发布至今,丰田根据实际使用者及福祉机构相关人员的实际反馈对其进行了多次改良。

谷歌希望波士顿动力能够早日商业化,而波士顿动力希望能做基础的研究。相比较之下,丰田比谷歌有钱多了,也更有能力容忍其试验。而另一方面,无论从人员、技术还是产品落地,收购波士顿动力似乎都能为丰田带来可观的回报,因为波士顿动力的技术和愿景与丰田的理想更加配。

汽车公司造机器人有何优势

毫无疑问,机器人需要各种各样的传感器、肢体拼接等硬件技术,汽车公司刚好弥补了这一个需求,因为对于一家机器人公司来说,硬件研发都难以有深厚的技术积累,就连谷歌也需要诉诸于传统汽车厂商的合作。前DARPA机器人挑战项目负责人、丰田的执行技术顾问兼丰田研究院CEO Gill Pratt博士Gill Pratt在2015年接受IEEE采访时则表示,从机器人智能化的角度讲,深度学习等软件技术十分重要,但硬件技术也同样重要。Pratt 认为,将来要降低成本并提升机器人的性能至关重要。

“我们还需要更好更便宜的传感器和制动器,这也是为什么目前机器人没有投入市场商用的部分原因,” Pratt 说:“但幸运的是:丰田制造硬件的能力让我认为,丰田是同时实现性能提升和价格降低最好的公司。” Pratt认为,这也正是机器人领域的所需——丰田强大的硬件制造和设计能力能够使其将机器人产品的性价比实现最优化。丰田汽车目前世界销量第一。业内汽车工程师向雷锋网(搜索“雷锋网”公众号关注)表示,目前用于汽车的关键螺栓基本都来自日本汽车公司,日本汽车部件基本是中国同款的部件的价格三到十倍,而且很多部件中国的无法替代甚至无法制作。

除了丰田,不为自动驾驶,但也投入研发机器人及人工智能技术的汽车公司还有本田等。比如,日本汽车公司本田在2000年研发了仿人机器人ASIMO,如今最新版ASIMO能够走路、跑步、爬楼梯、踢球和跳舞,还能自主完成一些简单任务。与丰田殊途同归的是,本田研究员表示,ASIMO的目标是在将能够为行动不便的老人提供一些帮助,例如送餐和开关灯等。

如丰田Partner Robotics经理道格·摩尔表示,“对每一个未来汽车公司而言,从智能化角度理解信息,处理信息并给与回应绝对至关重要。车企需要知道在不同领域该如何工作。”

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